Robert Townsend über die bissige Satire des Hollywood Shuffle: „Es war damals schwierig, einen Film zu machen“ | Filme

RRobert Townsend zog Anfang der 80er nach Los Angeles, fest entschlossen, ein Hollywoodstar zu werden. Und obwohl er schnell als Anziehungspunkt auf dem Stand-up-Circuit auftauchte, kämpfte der gebürtige Chicagoer damit, sich mit dem strukturellen Rassismus auseinanderzusetzen, dem er begegnete, als er für kleine Filmrollen und im Fernsehen vorsprach – die überwiegende Mehrheit von ihnen waren knauserige Stereotypen. vom Schnatz zum Sklaven. .

Es dauerte nicht lange, bis Townsends Casting-Call-Geschichten – einige demütigend, die meisten unmusikalisch – zu überwältigend für seine regelmäßigen Post-Mortems mit Keenen Ivory Wayans waren, die genau dasselbe durchmachte.

Selbst als er in Cooley High und A Soldier’s Story fette Nebenrollen bekam, versuchte Townsend, Wayans in ein Filmprojekt über ihre Karrierekummer einzubeziehen, aber Wayans war skeptisch. Townsend hat nie eine Filmschule besucht, geschweige denn gefilmt oder etwas geschrieben. Townsend hatte auch nicht viel Geld. Er trainierte ab seinem 14. Lebensjahr bei einer Chicagoer Theatergruppe namens Experimental Black Actors Guild. „Ich war von Technikern umgeben, die schwarz waren – Autoren, Regisseure, Produzenten, Bühnenbildner“, sagte Townsend dem Guardian. „Ich habe Keenen gesagt, wir schaffen das. Daran ist nichts Mystisches oder Magisches.

1987, ein Jahr nachdem Spike Lee sich mit She’s Gotta Have It angekündigt hatte, veröffentlichte Townsend Hollywood Shuffle – eine 78-minütige komödiantische Allegorie über die Kompromisse, die die Industrie schwarzen Schauspielern im Austausch für ehrliche Arbeit auferlegt. Townsend zeigt eine beeindruckende Besetzung als Held Bobby Taylor, ein ausgehungerter junger Schauspieler, der von Rollen in Sklavendramen und Blaxploitation-Filmen träumt – beide parodieren bekannte Tropen, während sie sich danach sehnen, sie ernsthaft zu spielen. Auch sein Off-Screen-Rummel hinterließ Spuren.

Townsend ging eine Handvoll Kreditkarten oder 60.000 Dollar Schulden aus, um Hollywood Shuffle zu machen – was an der Abendkasse über 5 Millionen Dollar einspielte. Roger Ebert nannte es einen „logistischen Triumph“. Es läutete Townsend als Multitalent und Liebling der Independent-Filmwelt ein und etablierte Filmkarrieren für Co-Stars Wayans (In Living Color), John Witherspoon (Freitag), Anne-Marie Johnson (In the Heat of the Night) und stellte sogar Damon Wayans vor. Diesen Monat wurde bekannt gegeben, dass der Film im Februar in die Liste der Criterion Collection aufgenommen wird. Sein Einfluss auf das unabhängige Kino wurde zu lange unterschätzt. “Es gibt wahrscheinlich einen Zeitraum von 20 Jahren, in dem die Leute sagen: ‘Ich werde meinen Film mit Kreditkarten machen'”, bemerkt der berühmte Filmexperte Elvis Mitchell. “Das ist Hollywood-Shuffle.

35 Jahre später gehört Hollywood Shuffle immer noch zu den vernichtendsten Anklagen der Branche. Eine besonders vernichtende namens Black Acting School, in der Bobby sich vorstellt, eine Methode zu unterstützen, die schwarzen Schauspielern beibringt, noch schwärzer zu sein, nahm sogar den Aufstieg schwarzer Briten vorweg, die als schwarze amerikanische Charaktere verkleidet sind. Wusste Townsend davon? „Nein, habe ich nicht“, sagte er. “Als ich als Stand-up anfing, haben sich all diese schwarzen Comedians ein ähnliches ‘Wuzzup, ich bin aus dem Ghetto, Baby’ ausgedacht.” Um aufzufallen, machte er die gleichen Linien, aber mit einem schicken Akzent. „Aber ich muss sagen, ich weiß nicht, ob schwarze britische Schauspieler anders trainiert werden oder ob sie hungriger sind, aber es gibt etwas zu sagen. Aber es gibt eine Welle, die hereingekommen ist, und sie sind wirklich starke Schauspieler. Zum Beispiel ist John Boyega ein Biest.

Townsends überragender Ehrgeiz wäre jedem seiner Hollywood-Shuffle-Mitarbeiter aufgefallen. Er schnitt Wayans aus einer Parodie im Stil von Siskel & Ebert heraus, nachdem letzterer die Proben verpasst hatte. „Ich wusste, dass er auf der Suche nach Honig war“, scherzt Townsend. „Ich bin verrückt geworden. Ich nehme es sehr ernst. Ich habe im Theater in Chicago angefangen. Dort habe ich gute Manieren gelernt: pünktlich sein. Seien Sie gut vorbereitet. Wärmen Sie die Schauspieler auf. Sprechen Sie durch die Rhythmen der Bühne. Ich habe mir wirklich Zeit genommen. Wenn es um Ihr Geld geht und Sie nur einen kleinen Teil davon haben, müssen Sie wirklich schlau sein.

Insgesamt wurde Hollywood Shuffle in zwei Jahren an 12 Tagen gedreht. Um das Budget des Projekts aufrechtzuerhalten, rettete er unbenutzte Filme von seinen regelmäßigen Auftritten. „Damals war eine Filmzeitschrift etwa 10 Minuten lang und eine Szene konnte sechseinhalb Minuten lang sein“, erklärt er. „Also, was übrig war, warfen sie weg oder verschenkten es. Als ich mit einer Soldatengeschichte fertig war, rief ich an [director] Norman Jewison und [the producers] und sagte, ich werde meinen eigenen Film machen. Kann ich den restlichen Film haben? Sie sagten: ‚Nimm so viel du willst.’

Ein Foto vom Hollywood Shuffle. Fotografie: British Film Institute

„Filmemacher von heute verstehen nicht, wie schwierig es damals war, einen Film zu machen. Man muss es zusammensetzen, auseinanderreißen, in einem Mülleimer nach Klammern suchen, es zusammenkleben. Außerdem fand der größte Teil dieser Bearbeitung in einem Postproduktionsstudio für Pornos statt. „Keenen hatte die Idee“, sagt Townsend. „Es gab 16 verschiedene Redakteure in den verschiedenen Suiten. Ich hatte noch nie von jemandem gehört, der bei Pornos Regie führte. Und es war wie: ‚Kopf runter! Kopf zurück! Mach wieder mit! Komm wieder!’ Am Ende kamen alle in meine Suite. Sie sagten: ‚Oh, du arbeitest an einem real Film.”

Schließlich kaufte Samuel Goldwyn Jr. Hollywood Shuffle von Townsend für 100.000 Dollar. Und als es im Frühjahr ’87 herauskam, war es das Stadtgespräch. Aber als Eddie Murphy anrief, um sich während seiner Europatournee selbst davon zu überzeugen, zögerten Townsend und Wayans. In einem anderen neben dem Film fantasiert Bobby davon, für einen Eddie Murphy-Typen gecastet zu werden, und gewinnt die Rolle, die in Blackface ankommt. Und als sich eine Privatvorführung näherte, die Townsend und Wayans für Murphy in Burbank moderierten, schluckten die Co-Autoren schwer.

“Hey Eddi!” rief ein Mitglied seines Gefolges, als die Szene endlich eintraf. “Sie reden über SieEine Stille legte sich über das Theater, als Townsend und Wayans über die Folgen nachdachten, wenn sie einen lieben Freund beleidigten, der zufällig der größte Entertainer der Welt war.Aber als die Szene endete, erfüllte ein von Murphy hupendes Gelächter den Raum.Während des Abspanns, Townsend bat Murphy, sich zu entschuldigen. „Nein Mann, ich liebe es”, sagte er zu Townsend, bevor er fragte, ob er bereit wäre, bei einem Konzertfilm, den er im Sinn hatte, Regie zu führen. Es stellte sich heraus, dass es Eddie Murphy Raw war. „Eddie lebte in eine ganz andere Stratosphäre“, sagt Townsend. „Er wollte nicht von Schauspielern hören: ‚Hey, Mann, er ist zu einem anderen Vorsprechen gegangen, wo sie wollten, dass ich du bin.’ Ich denke, es gab eine schöne Wahrheit, die er entdeckte. Aber ich teilte meine Wahrheit. Damals hieß es: „Wir wollen, dass du wie Eddie bist! Kannst du lachen wie Eddie? All das Zeug war echt.

Danach konnte sich Townsend nicht mehr irren. Er hat mehr Spielfilme gedreht, von denen vielleicht keiner beliebter ist als seine von Five Heartbeats inspirierten Temptations. Er war Headliner eines HBO-Comedy-Specials, Robert Townsends Partners in Crime, das nicht nur eine Vorlage für Wayans’ In Living Color war, sondern sogar Schwarze ins Seifenfernsehen brachte – das wiederum Jahrzehnte davon entfernt war, Andy Cohen und Tyler Perry zu werden Ding. Seine fantasievolle Sitcom „The Parent ‘Hood“ lief fünf Staffeln lang.

Ein Foto von Meteor Man
Ein Foto von Meteor Man. Fotografie: Cinetext/Sportsphoto/Allstar Collection

Mit 65 arbeitet Townsend in einem angenehmen Tempo. Er sollte vor drei Jahren eine Ein-Mann-Bühnenproduktion, Living the Shuffle, drehen, aber die Pandemie schlug zu; einige seiner Geschichten sind wild (Frank Sinatra lädt ihn zu einer Party zu seinem 77. Geburtstag nach Vegas ein, nachdem er die Five Heartbeats gesehen hat), andere ergreifender (mit Sidney Poitier als seinem Karriere-Mentor); Vermutlich werden die Threads irgendwann Teil eines anderen Comedy-Specials sein. Townsend spielt nicht mehr so ​​viel wie früher. Aber als er in der Pulp-Comic-TV-Serie Black Lightning auftrat, konnten die Fans nicht anders, als sich an seine frühe Regie- und Hauptrolle in Meteor Man zu erinnern. Vor allem war er damit beschäftigt, TV-Serien wie Netflix’ bevorstehendes Betrugsdrama Kaleidoscope und Peacocks Neustart der Ensemble-Rom-Com The Best Man zu inszenieren.

Hollywood hat seit Townsends Regiedebüt einen langen Weg zurückgelegt. Manche Stereotypen sind verschwunden, andere haben sich weiterentwickelt. Bei aller bissigen Satire des Hollywood Shuffle fragt man sich: Hat die Branche wirklich ihre Lektion gelernt? „Ich hatte Leute aus der indischen Gemeinde, aus der mexikanischen Gemeinde, die sagten: ‚Weißt du, das ist auch unsere Geschichte, Mann‘“, sagt Townsend. „Es gab sogar eine italienische Katze, die sagte: ‚Für mich sind sie Gangster Das war eine Inspiration.

„Hat es einen Unterschied gemacht? Ich glaube schon. Man kann es nicht zu Papier bringen und sagen, dass sich diese Dinge durch den Hollywood Shuffle geändert haben. Aber ich denke, weil Hollywood Shuffle existiert, sind diese Dinge immer im Gespräch.

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