Wie Liverpools Traum verwirklicht wurde und Villarreals Dasshed

VILLARREAL, Spanien – In der Ecke des Estadio de la Céramica, das den Elementen völlig ausgeliefert war, begannen die Fans, ihre Schals auszurollen. Auf dem Schwarzen Brett hinter ihnen hatte die Zeit 90 Minuten überschritten. Auf dem Platz vor ihnen stand Villarreal in der Champions League auf Leihbasis.

Da fingen sie an zu singen. Als Liverpool nach einem stürmischen Abend einen seltenen Moment der Ruhe genoss und dem 3:2-Sieg den letzten Schliff gab, nahm der Rest des Stadions Notiz von dem, was in der Ecke passierte, und beschleunigte das Tempo. Sie schwenkten auch ihre Schals, eine Geste des Trotzes, der Loyalität und der Dankbarkeit.

Und dann, als der Anpfiff ertönte und alles vorbei war, als die Villareal-Spieler traurig mit gesenktem Kopf und großen Augen durch das Stadion liefen, nahm das Tempo zu. Die Schals begannen sich zu winden und zu wirbeln, die Stimmung wechselte vom Bedauern über das Geraubte zum Feiern all dessen, was noch übrig war. Schmerzen haben, Sie fanden Stolz.

Wie stark es schmerzte, war vielleicht der beste Maßstab dafür, wie nahe Villarreal an Unai Emery war. Dieses Team sollte nicht im Halbfinale der Champions League stehen, nicht wirklich; Die Struktur des Elite-Wettbewerbs des europäischen Fußballs ist so konzipiert, dass es äußerst unwahrscheinlich ist, dass eine Mannschaft dieser Größe im Turnier so weit reisen könnte.

Villarreal sollte vor dem Rückspiel sicher keine Chance haben. Er war letzte Woche im Konsens kurzerhand nach Anfield geschickt worden, wobei seine Grenzen durch die Tiefe der Ressourcen Liverpools und das Ausmaß ihrer Feuerkraft und die schiere Schwere von Jürgen Klopps Seite offenbart wurden. Das Rückspiel war vor allem ein administrativer Schritt, ein Formular auszufüllen.

Villarreal, die Stadt, ist ein merkwürdiger Ort, um ein Spiel dieser Größenordnung zu veranstalten: ein nahe gelegener Satellit von Castellon, mehr als alles andere, ruhig und raffiniert und nach einem Tag in einem sintflutartigen Regenguss fast völlig verlassen. Schnipsel von Liedern auf Englisch und Spanisch hallten durch die Straßen.

Wenn draußen das Gefühl der Gelassenheit fehlte, das normalerweise mit den erschütterndsten Spielen im europäischen Kalender einhergeht, war es drinnen spürbar. Erstmals hatte Villarreal ein Mosaik ausgelegt: ein blaues U-Boot auf gelbem Grund, der Slogan des Klubs, Endavant, in riesigen Lettern erhaben. Der PA-Sprecher sprach davon, an Renditen zu glauben.

Alle Zweifler wären in drei Minuten bekehrt gewesen, als Boulaye Dia nach einer nicht ganz beabsichtigten Hereingabe von Étienne Capoue nach Hause klopfte und die Ceramica zu schmelzen schien. Plötzlich schien alles möglich. Liverpool, das vor sechs Tagen beim 2: 0-Sieg so glatt und fließend war, hatte Mühe, einen Pass zu bekommen.

Zur Halbzeit war ihr Rhythmus gebrochen und ihr Selbstvertrauen geschwächt und dann, als sie dachte, sie könnte durchkommen, war ihr Vorteil komplett weg. Capua überquerte, diesmal absichtlich. Francis Coquelin kehrte nach Hause zurück. Villarreals Bank leerte sich auf das Spielfeld, und Trainer, diverse Ersatzspieler und Assistenten konnten kaum glauben, was sie sahen.

Zu diesem Zeitpunkt stand es nach der Halbzeit des Rückspiels 2:2, und die Spieler von Villarreal standen in Reichweite. Das Finale war da, genau dort, und sie konnten dort Platz nehmen. Villarreal wäre bei weitem die kleinste Stadt, die ein Team zum größten Fußballspiel schicken könnte.

In einer von Goliath definierten und gestalteten Ära wäre es dieses mit wenigen Mitteln aufgebaute Team gewesen, das das geschafft hätte, was Ajax, Monaco und RB Leipzig nicht konnten und vollbracht haben. Und sie könnten dies tun, indem sie sich ihren eigenen Eintrag in das ständig wachsende Buch atemberaubender Comebacks in der Champions League schnitzen, ein eigenes Wunder, genau wie Barcelona (2017), Roma (2018), Liverpool (2019) und Real Madrid. (passiv).

Hoffnung und Glaube existieren an verschiedenen Punkten auf derselben Achse. Villarreal hatte es innerhalb von 45 Minuten bis zum Ende abgedeckt.

Und dann, gerade als er dort war, in ihrer Reichweite, wurde er weggebracht. Klopp nahm einen 45-Millionen-Dollar-Stürmer, Diogo Jota, ab und stellte einen weiteren, Luis Díaz, vor. Der Schalter änderte das Momentum unwiderruflich. Trent Alexander-Arnold traf die Latte. Díaz versuchte einen spektakulären Tritt. Und dann rutschte Mohamed Salah Fabinho aus und sein Schuss ging durch Geronimo Rullis Beine. An diesem Punkt war alles vorbei.

Fünf Minuten später hatte Díaz getroffen, als er unter Rulli eine Flanke köpfte. Fünf Minuten später hatte Sadio Mané Liverpool an diesem Abend in Führung gebracht, einen Pass von Alexander-Arnold angenommen, sich an Rulli vorbeibewegt, als er aus seinem Tor ins Mittelfeld stürmte, und dann den Ball ruhig ins Netz gerollt.

Vielleicht wäre es im Nachhinein einfacher gewesen, wenn Villarreal diesen Sirenenruf der Möglichkeiten nicht gehört hätte. Vielleicht wäre es einfacher gewesen, es ruhig angehen zu lassen, dem Unvermeidlichen zu erliegen. Es hätte vielleicht weniger wehgetan. Aber dann definiert sich der Weg nicht über das Ziel.

Villarreal schlug Juventus Turin im Achtelfinale. Er brachte den FC Bayern München im Viertelfinale zum Schweigen. Und es dauerte 45 Minuten, in denen Liverpool – eine Mannschaft, die jetzt auf dem Weg zu einem dritten Champions-League-Finale in fünf Jahren ist, eine Mannschaft, die einen beispiellosen und kaum möglichen Trophäensieg fortsetzt – so durcheinander kam, als Klopp seinen Assistenten Peter Krawietz darum bat Um ein „einzigartiges Beispiel“ für ein gutes Spiel in der ersten Halbzeit zu identifizieren und es den Spielern zur Inspiration zu zeigen, kam er zurück und sagte ihm, es gäbe nichts zu finden.

Und er hat das alles mit einem Budget gemacht, das nur ein Bruchteil seiner Rivalen ist, in einem Ökosystem, in dem die großen Bestien den größten Teil des Sauerstoffs verbrauchen, und mit einem Team, das aus Schrott und Entlassungen besteht. Stolz und Schmerz hatten eine gemeinsame Wurzel: Manchmal kann sich eine schmerzhafte Wunde wie ein Ehrenabzeichen anfühlen.

“Der Fußball ist großartig”, sagte Villarreal-Kapitän Raúl Albiol. Mit der Zeit weiß er, dass es nicht darauf ankommt, dass Villarreal 45 Minuten vor einem Champions-League-Finale zurückfällt, sondern dass er 45 Minuten vor einem Champions-League-Finale zurückfallen kann.

“Es war eine Niederlage”, sagte er, “aber wir werden uns immer an dieses Rennen erinnern.”

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